Eric Willekens: “VCST investeert 10 miljoen euro op 4 jaar in België ”

EricWillekens

Double digit growth. Je moet het maar realiseren vandaag in de autosector. VCST uit Sint-Truiden slaagt er in. Over de laatste 4 jaar boekt de ontwikkelaar en producent van tandwielen en transmissie-assen voor wagens en trucs een gemiddelde jaarlijkse groei van 10 procent. Ook voor de komende vier jaar denkt het innovatieve bedrijf in dubbele cijfers.

“Sinds de ineenstorting tijdens de crisis van 2009 zijn we terug fors gegroeid”, zegt CEO Eric Willekens in een interview met BeAutomotive. “En het stopt niet. Van nu tot 2018 zullen we elk jaar plus 14 procent bijschrijven. Hiervoor blijven we continu investeren in onze vestigingen. Een voorbeeld hiervan is de investering van 10 miljoen euro in deze periode voor onze Belgische vestiging.”

VCST wil bescheiden naar buiten komen, heeft geen persdienst die probeert om krantenjournalisten verhalen te laten vertellen en loopt niet over van nieuwsfeiten op hun site. Wie verder dan dit kijkt, ziet vooral een indrukwekkend innovatief bedrijf gespecialiseerd in het verspanen van metalen onderdelen. En we noteren heel mooie cijfers.

Een overzicht:

- VCST-producten zijn aanwezig in een op drie wagens die in Europa rondrijden
- Het levert aan de totale VW en GM-groep (waaronder Opel) en Ford, en aan TIER1-leveranciers zoals Contintental, Punch Powertrain en ZF.
- De omzet groeide in 2014 naar 142 miljoen euro.
- 35 procent wordt geboekt in truckbusiness, 65 procent in de wagenindustrie.
- 440 mensen werken in België, waarvan 90 op het hoofdkwartier: ontwikkeling, engineering, HR, sales, financiën en operationele management.
- Meer dan 1200 mensen wereldwijd bij VCST
- Internationale vestigingen in 6 landen: productie in België, Duitsland, Mexico, China, Roemenië, en logistieke dienstverlening in USA.

VCST heeft 40 jaar geschiedenis achter de rug. Steeds onafhankelijker en internationaler. Waarom deze koers?

Eric Willekens: “We zijn de afgelopen 40 jaar geëvolueerd van lokale speler naar internationaal bedrijf met 6 vestigingen actief in alle regio’s. Onze naam VCST staat vandaag voor Vehicle Components Systems & Technology. Origineel was dit Volvo Cars Sint-Truiden. We hingen toen volledig aan het Zweedse merk. Toen we in de jaren negentig onafhankelijk werden, hebben we onze core competentie ontwikkeld: het verspanen van metaalonderdelen.

Onze markt bestaat uit assen voor transmissiesystemen van trucks en wagens, tandwielen voor motoren en transmissiesystemen, en ventielblokken voor electronische remsystemen. Was vroeger alles in staal, dan zijn de remsystemen vandaag in aluminium. Deze evolutie kadert in de zoektocht naar lichtere materialen.

Motoren ruilden ondertussen hun aandrijfriem of ketting geheel of gedeeltelijk in voor tandwielen. Deze zijn duurzamer, betrouwbaarder, nemen minder plaats in,… Het gevolg is dat de motor een betere garantie geeft en fijner kan worden afgesteld. Omdat wij hierin gespecialiseerd zijn, groeide onze markt.

Begin 2000 zijn we internationaler gaan denken. Enerzijds deden we dit op vraag van onze klanten die onze productie en service nabij wilden. Anderzijds om onszelf sterker te propageren als globale speler met lokale aanwezigheid.

Om dan in 2011 en 2012 het leiderschap te nemen op het vlak van technologie en innovatie. Meer dan de helft van onze tandwiel-omzet komt nu uit producten door VCST ontwikkeld en/of gepatenteerd.”

Urbain Vandeurzen en Wilson De Pril roemen VCST om zijn internationale en innovatieve aanpak. Zij zouden elke Belgische autospeler zo willen positioneren, lezen we in het interview voor BeAutomotive.

Eric Willekens: “Ik kan hun waardering en visie alleen maar beamen. Het is vandaag zeer belangrijk om zich te onderscheiden van de competitie. Daarom maken we niet langer producten die bij wijze van spreken door iedereen kunnen gemaakt worden. Maar innoveren we voortdurend vanuit onze eigen ervaring en kennis in materialen, verspaning en warmtebehandeling. In elk van onze producten zit toegevoegde waarde. Elk product is uniek. Zo bieden we een USP aan die maar weinig concurrenten kunnen bieden.”

Waar slagen jullie waar anderen niet in lukken?

Eric Willekens: “Je kunt vandaag onmogelijk een gerespecteerde speler zijn in de automobiel als je je slechts concentreert op één regio of enkel op productie. Je moet een totaalpakket kunnen leveren dat aansluit op de platformen die de grote spelers ontwikkelen voor de komende 5 tot 6 jaar.

Zij zoeken iemand die gedegen en overal ondersteuning kan bieden. Dit kunnen we en doen we. Hierdoor zijn we bijvoorbeeld een first supplier van de Volkswagen-groep geworden.”

Talent is cruciaal in zo’n groeitraject. Hoe werven en werken jullie met mensen?

Eric Willekens: “Onze eigen organisatie en onze mensen zijn onze sterkte. Door onze groei hebben we tal van culturen kunnen omarmen, van de Duitse, over Mexico, China, Roemenië tot de Verenigde Staten. Hierop hebben we de voorbije jaren ook hard gewerkt waardoor we er in slagen een collectief gevoel en identiteit te creëren. We geven ze een band met de organisatie en zijn doelstellingen. Tegelijkertijd is het een continu proces dat bijgeschaafd moet worden, herbekeken en waarop verder gebouwd moet worden. Het tonen van leiderschap in elke managementfunctie is hierin cruciaal.

Daarenboven werken we kruisbestuiving in de hand. Onze verschillende regio’s inspireren elkaar. België neemt de leiding als hoofdkwartier en R&D-centrum, en leert anderzijds ook van de andere vestigingen.

Waar we ons talent halen? Dat is niet eenvoudig. Overal is er een war on talent. We kampen er in al onze vestigingen mee. Verder is het belangrijk dat we ons talent koesteren zodat ze blijven. We leveren een uitdagende werkomgeving en dat is een troef.”

De afgelopen 10 jaar werden er 5 buitenlandse vestigingen geopend. Welke impact heeft dit op de vestiging in België?

Eric Willekens: “Geen enkele buitenlandse vestiging heeft werk afgesnoept van Sint-Truiden. Integendeel. Alle fabrieken versterken elkaar. Het is een huwelijk – trouwens met meerdere partners/satellieten – die niet zonder elkaar kunnen. Zo wilden we op langere termijn visibel blijven in de Europese Unie. Daarom hebben we de fabriek in Roemenië opgericht.

De kennis die we hier in ons land hebben opgebouwd, verzekert ook onze toekomst hier. Je kunt deze brains niet zomaar verplaatsen. Op een paar jaar krijg je dit elders niet opgebouwd.

Wel zal ons aantal van 350 mensen in de huidige operationele activiteit niet groeien. Hiervoor is de arbeidskost te hoog. We zoeken daarentegen naar zoveel mogelijk automatisering, zonder voor sociale afbraak te zorgen.

Getuige van onze verankering zijn onze investeringen: tussen 2014 en 2017 investeren we 10 miljoen euro in 2 projecten voor VW en Ford hier in België. Toch plaatsen we dit graag in perspectief. Deze bedragen zijn normaal in onze sector. Eén machine kost al gauw een half tot 1 miljoen euro. Als we gemiddeld 6 operaties nodig hebben voor 1 nieuw project zitten we al snel aan 4 à 5 miljoen euro.”

Wil dit ook zeggen dat jullie toekomst zeker oogt?

Eric Willekens: “Voor de volgende 4 jaren is ons orderboek gevuld, en tekenen we een groei in omzet op van 13 tot 14 procent. We outperformen zo de groei in de auto-industrie. Hoe we dit nu al weten? We werken aan motoren die op de markt zullen komen in 2017-2018. Daarom ligt ook 90 procent van onze projecten al vast tot 2018. Al vallen schommelingen omwille van economische redenen natuurlijk niet uit te sluiten.

De concurrentie houden we buiten omdat we totaaloplossingen bieden. We maken niet enkel wat de klanten ons technisch vragen zoals de me too-spelers doen. Wel nemen we hen het tandwielgebeuren uit handen. We combineren een zeer goede engineering, met een sterke operationele organisatie waardoor we kwaliteit kunnen garanderen en deze ook kunnen opvolgen bij de klant.”

Vroeger hinderden de milieuregels de autosector. Vandaag groeien jullie dankzij de regels, net zoals bij Bosal. De verklaring?

Eric Willekens: “Innovatie gebeurt vandaag om milieuredenen en de zoektocht van de industrie naar efficiëntere productie en wagens. Fabrikanten downsizen en willen grotere platformen die wereldwijd hetzelfde zijn, bijvoorbeeld hetzelfde platform overal om een motor te produceren.

Qua wetgeving worden we vooruit gedreven door drie factoren: deze naar steeds lagere emmissienormen, de vraag sinds 2014 naar minder geluid en de verplichting van een electronisch remsysteem voor elke wagen vanaf 2014.”

Een succesverhaal wordt al lang niet meer door 1 partner geschreven. Met wie werken jullie samen?

Eric Willekens: “Voor onze innovaties werken we met universiteiten, kennisinstellingen, strategische partners en Flanders Make, het strategisch onderzoekscentrum voor de maakindustrie. Zo zijn we in een clusterproject voor tandwielen aan het werken om geluids- en gewichtsreducties te kunnen realiseren

Ook met onze aandeelhouders, waaronder GIMV die 80 procent bezit, werken we op lange termijn strategische plannen uit.

Ooit zal het wel ophouden met steeds strengere normen. Maar ook dan hoeven we niet meteen om werk verlegen te zitten. Nieuwe motorisaties als hybride en elektrische wagens hebben ook innovatieve tandwielen en assen nodig.”

Limburg heeft zijn productiesite van Ford verloren. Raakt jullie dit?

Eric Willekens: “Ford Genk is een groot verlies voor België. Maar economisch raakt het ons niet. Dit omdat wij nooit rechtstreeks aan autofabrieken aanleveren maar wel aan de motorenfabrieken van de autoconstructeurs. Zo leveren we aan FORD UK, Ford de Mexico en FORD Roemenië. Onze productiesites wereldwijd zijn ook daar gevestigd in de nabijheid van onze klanten.”